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Definición de software: Qué es, para que sirve y porque es tan importante

Qué es y cuál es su función

Es innegable que el mundo actual se mueve al son de la tecnología; prácticamente todos hemos interactuado de alguna manera con algún sistema informático de algún tipo, o nos suenan conceptos tan foráneos como “hardware”, o “software”; pero para muchos aún resultan conceptos difíciles de interiorizar. En el caso del software y su definición, al no tener un referente físico atado a él, suele presentar ciertas dificultades para muchos usuarios habituales. Hoy queremos despejar dudas sobre este concepto, dando una definición de software clara para todos nuestros lectores.

¿Qué es el software?

Composición de un sistema informático
El software es una parte integral de todo sistema.

El software forma parte de lo que denominamos un Sistema informático (SI), que son los sistemas usados para elaborar, almacenar y procesar información; donde el software es la parte lógica de estos sistemas (también denominados programas) en contraposición a la parte física, el hardware.

Según la IEEE, Es el conjunto de los programas de cómputo, procedimientos, reglas, documentación y datos asociados, que forman parte de las operaciones de un Sistema de Informático; interaccionan con los recursos del sistema y buscan solucionar los problemas planteados por el usuario final; motivo por el cual la amplia mayoría de ellos están diseñados para que la comunicación e interacción con dicho usuario sea posible de forma sencilla. Para plantear un ejemplo, nuestros lectores son el usuario final del dispositivo donde estén leyendo estas líneas.

El software es el conjunto de programas de cómputo, procedimiento, reglas, documentación y datos asociados, que forman parte de un Sistema Informático.

Para lograr dicha comunicación, los programas suelen tener un nivel de abstracción muy alto, que los aleja del lenguaje del ensamblador y hace sencillo no sólo operar el programa, si no desarrollar nuevo software derivado.

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La clasificación del software según su función

Programas para MacOS
Varias cajas de software antiguo para MacOS. Imagen: Flickr; Jacob Bøtter.

Como esta descripción es tan amplia, hay muchos elementos dentro de un Sistema informático a lo que podríamos denominar software, por lo que es habitual su diferenciación. Uno de los métodos de diferenciación más comunes y extendidos, se realiza a raíz de la función de cada programa en un Sistema informático; a saber:

  • Se trata del programa de muy bajo nivel, no pensado para que el usuario interaccione con él y que controla los circuitos electrónicos de nuestro equipo. Es esencial para el reconocimiento del hardware en un equipo y lo encontramos de muchas formas; una de las más formas más habituales que podemos encontrar es la BIOS de nuestro sistema (a la que le dedicamos su propio texto).
  • Sistema Operativo. Son un conjunto de programas encargados de gestionar el hardware de un sistema; así como de aportar una interfaz para comunicarse con el usuario final de dicho sistema. Windows 8 y Windows 10 son los sistemas operativos más extendidos actualmente.
  • Junto al sistema operativo, es el tipo de programa con el que más interaccionamos los usuarios. Están destinados a resolver los problemas planteados por los usuarios de un sistema de forma directa. Adobe Photoshop podría ser un ejemplo de aplicación.
  • Su función es realizar tareas en segundo plano para facilitar el funcionamiento de otros programas; son un medio intermedio y los usuarios no tienen que interaccionar directamente con ellos.
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La propiedad del software

Licencia Windows XP
La licencia es una parte muy importante del software. Imagen: Wikimedia commons; Raimond Spekking.

De cara al usuario es importante saber que el software que utiliza normalmente no es de su propiedad, sino del desarrollador. Los programas suelen contar con una serie de licencias que tienen en cuenta la atribución del desarrollador y qué puede hacer (de forma legal) el usuario final con dicho programa; las más habituales son las siguientes y conocerlas puede ser útil:

  • Uso restringido. Se trata de un licencia (normalmente de pago) que permite al usuario de un sistema usar un programa licenciado con normalidad; pero impide tanto su distribución como su manipulación interna. La mayoría de software propietario cae en esta categoría; un ejemplo podría ser la suite de Microsoft Office.
  • De Prueba. Si se requiere de un pago para acceder a la licencia de uso de un programa, alternativamente suele darse acceso a una versión reducida de dicha licencia; las comúnmente llamadas versiones “lite” y las versiones de prueba de tiempo restringido, suelen caer en esta categoría.
  • Los programas bajo esta licencia no tienen ningún tipo de restricción al uso y pueden descargarse de forma gratuita para usarse de forma inmediata; aunque la autoría de estos programas y su licencia sigue siendo propiedad de los desarrolladores.
  • Software En esta categoría entrarían todos los programas de libre acceso que pueden usarse de forma gratuita y cuyo código está disponible (Y abierto) para que se modifique por sus usuarios.

Los hay que ponen restricciones a las licencias derivadas de las transformaciones del programa y quienes dejan que se modifique a placer absolutamente todos lo sobre el programa en cuestión. Los programas de la iniciativa OpenSource entrarían dentro de esta categoría.

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Unas palabras finales

Como puedes ver, el software es una parte crucial del funcionamiento de tu equipo y aparece en él en diversas formas y funciones; no sólo nos ayuda a resolver los problemas que planteamos a nuestros dispositivos, si no que toman parte más allá, en acciones que el usuario medio no es consciente. Si quieres saber más sobre este tema, te recomendamos esta lectura sobre su análogo: el hardware.

Manuel Buzón

Fan absoluto de todo lo que consista en pasar páginas, mirar pantallas o pulsar botones. Mi interés por trastear con cacharros no tiene cura, pero escribir me sirve de terapia.
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